Saiba por que o ano de 536 foi o pior da história para viver

07/07/2020 às 18:26
por Redação

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Uma névoa misteriosa causou escuridão prolongada, de dia e à noite, por 18 meses

Texto de Ann Gibbons, correspondente da Revista Science

 

Perguntei ao historiador medieval Michael McCormick qual foi o pior ano de vida na história e ele respondeu: "536". Não foi 1349, quando a peste negra exterminou metade da Europa, e nem 1918, quando a gripe matou de 50 a 100 milhões de pessoas, principalmente jovens adultos. Na Europa, "foi o começo de um dos piores períodos para se viver, se não o pior ano", afirma McCormick, historiador e arqueólogo que preside a Iniciativa da Universidade de Harvard para a Ciência do Passado Humano.

 

No ano em questão, uma névoa misteriosa mergulhou a Europa, o Oriente Médio e partes da Ásia na escuridão, dia e noite - por 18 meses. “O Sol emitiu sua luz sem brilho, como a lua, durante todo o ano", escreveu o historiador bizantino Procópio. As temperaturas no verão de 536 caíram de 1,5ºC a 2,5ºC, o que tornou a década a mais fria dos últimos 2300 anos. Naquele verão, chegou a nevar na China, as colheitas falharam e pessoas morreram de fome. As crônicas irlandesas registram "uma escassez de pão nos anos 536-539". Depois, em 541, a peste bubônica atingiu o porto romano de Pelusium, no Egito. Chamada de Praga de Justiniano, ela se espalhou rapidamente, destruindo um terço a metade da população do Império Romano do leste e apressando seu colapso, diz McCormick.

 

Os historiadores sabem há muito tempo que os meados do século VI foram uma época sombria, que costumava ser chamada de Idade das Trevas, mas a fonte das nuvens misteriosas tem sido um quebra-cabeça. Agora, uma análise ultraprecisa do gelo de uma geleira suíça feita por uma equipe liderada por McCormick e pelo glaciologista Paul Mayewski no Instituto de Mudanças Climáticas da Universidade do Maine (UM), em Orono, finalmente levantou um culpado. Em uma oficina realizada em Harvard nesta semana, a equipe relatou que uma erupção vulcânica cataclísmica na Islândia expeliu cinzas pelo Hemisfério Norte no início de 536. Duas outras erupções maciças ocorreram em 540 e 547. Os eventos repetidos, seguidos de pragas, mergulharam a Europa na estagnação econômica que durou até 640, quando outro sinal no gelo - um pico no chumbo no ar - marcou o ressurgimento da mineração de prata, como relatou a equipe no jornal científico “Antiquity” esta semana.

 

Para Kyle Harper, reitor e historiador medieval e romano da Universidade de Oklahoma em Norman, o registro detalhado de desastres naturais e poluição humana congelada no gelo "nos fornece um novo tipo de registro para entender a concatenação de causas humanas e naturais que levou à queda do Império Romano - e às primeiras agitações dessa nova economia medieval".

 

Os estudos dos anéis das árvores na década de 90 já sugeriam que os verões por volta do ano 540 eram excepcionalmente frios, mas os pesquisadores procuravam a causa. Três anos atrás, os núcleos de gelo polares da Groenlândia e da Antártica deram uma pista. Quando um vulcão entra em erupção, vomita enxofre, bismuto e outras substâncias na atmosfera, que formam um véu de aerossol que reflete a luz do sol de volta ao espaço, resfriando o planeta. Ao combinar o registro de gelo desses traços químicos com os registros climáticos em anéis de árvores, uma equipe liderada por Michael Sigl, agora da Universidade de Berna, descobriu que quase todo verão incomumente frio nos últimos 2500 anos era precedido por uma erupção vulcânica. Uma erupção maciça - talvez na América do Norte, sugeriu a equipe - se destacou no final de 535 ou no início de 536; seguida de outro em 540. A equipe de Sigl concluiu que esse “golpe duplo” explicava o escuro e o frio prolongados.

 

Mayewski e sua equipe interdisciplinar decidiram procurar as mesmas erupções em um núcleo de gelo perfurado em 2013 no glaciar Colle Gnifetti, nos Alpes suíços. O núcleo de 72 metros de comprimento envolve mais de 2000 anos de precipitação de vulcões, tempestades de poeira do Saara e atividades humanas atingindo o centro da Europa. A equipe decifrou esse registro usando um novo método de resolução ultra-alta, no qual um laser esculpe lascas de gelo de 120 mícrons, representando apenas alguns dias ou semanas de queda de neve, ao longo do comprimento do núcleo. Cada uma das amostras - cerca de 50.000 de cada metro do núcleo - é analisada para cerca de uma dúzia de elementos. A abordagem permitiu à equipe identificar tempestades, erupções vulcânicas e reduzir a poluição até um mês ou até menos, remontando a 2000 anos, diz o vulcanologista da UM Andrei Kurbatov.

 

 

Eventos importantes do clima e da história entre os anos 500 e 700

 

 

 

No gelo da primavera de 536, a estudante de pós-graduação da UM, Laura Hartman, encontrou duas partículas microscópicas de vidro vulcânico. Ao bombardear os fragmentos com raios-X para determinar sua impressão digital química, ela e Kurbatov descobriram que eles se aproximavam de partículas de vidro encontradas anteriormente em lagos e turfeiras na Europa e em um núcleo de gelo da Groenlândia. Essas partículas, por sua vez, se assemelhavam a rochas vulcânicas da Islândia. As semelhanças químicas convencem o geocientista David Lowe, da Universidade de Waikato, em Hamilton, Nova Zelândia, que afirma que as partículas no núcleo de gelo suíço provavelmente vieram do mesmo vulcão islandês. Mas Sigl diz que são necessárias mais evidências para convencê-lo de que a erupção ocorreu na Islândia e não na América do Norte.

 

De qualquer maneira, os ventos e os sistemas climáticos em 536 devem ter sido adequados para guiar a pluma de erupção no sudeste da Europa e, mais tarde, na Ásia, lançando uma camada de frio enquanto a névoa vulcânica "passava", diz Kurbatov. O próximo passo é tentar encontrar mais partículas deste vulcão em lagos da Europa e da Islândia, para confirmar sua localização na Islândia e descobrir por que foi tão devastador.

 

Um século depois, após várias outras erupções, o registro de gelo sinaliza melhores notícias: o pico de chumbo em 640. A prata foi fundida a partir do minério de chumbo, portanto o chumbo é um sinal de que o metal precioso estava sendo procurado em uma economia que se recuperava do golpe um século antes, diz o arqueólogo Christopher Loveluck, da Universidade de Nottingham, no Reino Unido. Um segundo pico de chumbo, em 660, marca uma grande infusão de prata na emergente economia medieval. Isso sugere que o ouro se tornou escasso à medida que o comércio aumentou, forçando uma mudança para a prata conforme o padrão monetário, Loveluck e seus colegas escreveram na Anitquity que "isso mostra a ascensão da classe comercial pela primeira vez".

 

Ainda mais tarde, o gelo é uma janela para outro período sombrio. O chumbo desapareceu do ar durante a Peste Negra, de 1349 a 1353, revelando uma economia que havia parado novamente. "Entramos em uma nova era com essa capacidade de integrar registros ambientais de ultra-alta resolução com registros históricos de alta resolução", diz Loveluck. "É uma verdadeira virada de jogo".

 

Este texto é uma tradução de artigo publicado na Revista Science. Para acessar o texto original, clique em: https://www.sciencemag.org/news/2018/11/why-536-was-worst-year-be-alive

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